宋代,随着城市经济的发展,大量的商人

和手工劳动者涌入城市,逐渐形成了一个结构

复杂的市民阶层。由于相对有闲有钱的市民阶

层的崛起,城市文化需求便多起来,于是各种

民间艺人纷纷向城市汇合。在北宋的东京(开

封)、南宋的临安(杭州)等大城市里,产生

了许多被称为“瓦舍”的娱乐场所。
  在“瓦

舍”内,各种综合性民间娱乐节目连番上演。

在众多娱乐节目中, “说话”是其中之一。

“说话”现在一般称为“说书”,即由民

间艺人口头为观众讲述一些小说、历史故事、

谜语、佛经故事等,一般是有说有唱。而“话

本”便是这些说唱艺人在“说话”时所用的故

事底本。
  有的详细一些,可以直接当故事读;

有的则仅仅是简略大纲,起个提示作用。具体

而言,“说话”分为小说、说经、讲史和合生

四种,因此“话本”也就分为这四类。

小说家的话本,从题材上分为公案、爱

情、神仙鬼怪三类。全部为短篇小说,故事人

物一般为中下层民间人物。
  在来源上,绝大部

分是从传奇和笔记小说中抄录而来,只是讲时

换作更通俗的口语。语言特色上,“话本”中

一般都穿插不少诗词;里面经常出现模仿听众

对“说话”艺人提问的“说话的”这种称呼短

语。从小说史的角度来说,宋元话本是中国小

说史的一个重要发展阶段。
  

讲史家的话本,又称“平话”,如《三

国志平话》。一般讲长篇历史故事,每次结束

时故意卖个关子,吸引听众下次来听。史话本

一般在开头有一首诗,以总括历史或以评论发

端,结尾时又有一首,用于慨叹历史。在语言

上,则半文半白,通俗易懂。
  
  “说经”包括

说参请、说诨经等,一般是讲佛经故事。《大

唐三藏法师取经记》便是小说《西游记》的雏

形。“合生”,也作“合笙”,一般是两个人

插科打诨,相当于后来的相声。

另外,在广义上,宋时的诸宫调、影戏、

傀儡戏的脚本也可以称为话本,还有人把明清

人摹拟小说话本而写的短篇白话小说统称为话

本。